Globalisierung, Pandemie, Klimawandel und die Verwandlung der „alten Welt“, ca. 1200-1500

Im 13. Jahrhundert erlebte die „alte Welt“ in Asien, Afrika und Europa eine Intensivierung der überregionalen Verbindungen des Handels und der Mobilität durch die Schaffung eines gewaltigen neuen politischen Raumes infolge der mongolischen Eroberungen. Ab der Mitte des 13. Jahrhunderts setzte aber auch ein Klimawandel von der „Mittelalterlichen Klima-Anomalie“ zur „Kleinen Eiszeit“ ein, der insbesondere ab dem frühen 14. Jahrhundert von einer Häufung von Witterungsextremen, Missernten und Hungersnot begleitetet wurde. Dramatischer Höhepunkt dieser Entwicklung war der Ausbruch der Pest-Pandemie ab den 1340er Jahren, der Verbreitung durch die stärkere Verflechtung der Weltregionen noch begünstigt wurden. Diese Ereignisse und ihre kurz- und langfristigen gesellschaftlichen Auswirkungen werden im Vortrag auf der Grundlage neuer Daten und aktueller Forschungsdebatten diskutiert.

Der Vortrag ist auf zwei Videos aufgeteilt und wurde auf Initiative von Dr. Egmont Schmidt ursprünglich im Rahmen einer Fortbildungsveranstaltung für Geschichtslehrer an der Pädagogischen Hochschule Oberösterreich in Linz am 5. Februar 2020 gehalten. 

Teil 1:

Teil 2:


Zur Forschung von Johannes Preiser-Kapeller (Institut für Mittelalterforschung/Abt. Byzanzforschung, Österreichische Akademie der Wissenschaften) siehe auch und



"Black Death" or just the flu?

The "Justinianic plague" also struck the area of modern-day Austria in the 6th century CE; but how bad was the disease?

During this time there was a disease that almost destroyed all of humanity. (...) It is impossible to express an explanation in words unless it is related to God. Because (the plague) not only came about certain people in one part of the world, nor was it restricted to any season (...). It encompassed the entire world and annihilated the lives of all people, even though they differed from one another, and took no account of gender or age. ” Thus, as an eyewitness, the historian Procopius described the outbreak of an epidemic in AD 542 in the Eastern Roman capital of Constantinople ( today's Istanbul), where, according to him, half of the 500,000 inhabitants fell victim to it. Even the then Emperor Justinian I (after whom research names the plague today) fell ill, but recovered again. The epidemic on the Bosporus was introduced via the grain fleet arriving from Egypt. It then spread along the water and land trade routes from the Mediterranean all the way to Ireland. The Roman Empire had collapsed in Western Europe 70 years earlier, but the cross-regional networks were strong enough to allow it to spread. Until the middle of the 8th century, the plague returned in waves.

The Church of Hagia Sophia in Constantinople (now Istanbul), which was inaugurated in 537 a few years before the "Justinianic Plague" broke out (source:


Tracking down the pathogen in the Danube region

The epidemic also hit the Danube region, where in skeletons in the burial ground of Aschheim (north of Munich) the pathogen was first identified by palaeo-geneticists in 2013. It was a strain of the bacterium Yersinia pestis, which was also responsible for the epidemics of the late Middle Ages in Europe (the "Black Death") and the pandemic in East Asia around 1900. If untreated, the mortality rate for sick people was 50-60%; the transmission took place through the bite of infected fleas upon contact with animals (such as rats) or humans affected by fleas. The researchers were also able to determine the genetic relationship of the pathogen of the 6th century with plague bacteria still endemic in rodent populations in eastern Central Asia. A climatic cold period from 536/540 CE onwards gave this region more rainfall, which favored the multiplication of rodents, fleas and bacteria, which increased the risk of the jumping of the disease onto humans. From there, the plague spread to India, from where Roman Egypt imported spices such as pepper, but also semi-precious stones such as garnet, by sea. The latter can be found alongside other “exotic” imports in early medieval burial grounds such as in Aschheim, but also in Upper Austria.

The bacterium Yersinia pestis under the microscope (source:


Globalization and the impact of an epidemic then and now

The early "globalization" thus facilitated the spread of the disease worldwide. But how devastating was its impact? Can we believe the numbers given by Prokop and other historians of the time, or did they spread "fake news"? A debate has flared up due to an article published shortly before Christmas 2019 by Lee Mordechai and his team, who call the "Justinian plague" an "inconsequential pandemic" (see 51/25546). On the basis of a statistical analysis of the frequency of papyri, inscriptions and coins, but also of pollen data (on the intensity of agriculture), they doubt that the plague of the 6th century, like the "Black Death" of the late Middle Ages, caused death for 30 or even 50% of the population – and was thus more like the East Asian pandemic around 1900, which claimed millions of victims, but by no means depopulated large parts of China. Other researchers are strongly opposed to this scenario. Even if the lethality of the epidemic was lower than assumed, the social, economic and psychological consequences of the insecurity of the people and the disruption of normal everyday life should also be taken into account. The latter argument seems understandable given the current situation around the corona virus, considering that the people of the 6th century were completely unclear about the cause and ways of diffusion of the disease.

Map of the possible region of origin and routes of diffusion of the plague epidemic of the 6th century CE (source: J. Preiser-Kapeller, ÖAW, 2020)


Johannes Preiser-Kapeller is a historian at the Division for Byzantine Research of the Institute for Medieval Research at the Austrian Academy of Sciences and conducts research on the global entanglements and environmental history of the medieval world. His lastest book „Jenseits von Rom und Karl dem Großen“ was published in 2018. Website:





In the shadow of the crusades: An Austrian-Armenian Christmas 1212

Yev Tiroj hreshtaky yerevats’ nrants’“ (“Then the angel of the Lord came to them“),  it says in Armenian in the Christmas gospel of Luke. These strange words were heard in January 1212 by the Austrian ambassadors, who had traveled to the court of the King of the Armenians on behalf of the Babenberger Duke Leopold VI.

The Babenberger Leopold VI (1176-1230) is considered the most successful representative of his family. His plans included the detachment of Austria from the Diocese of Passau. For this he needed the support of the Pope, whom he wanted to impress with his special zeal for the Christian faith. In 1207, the Duke promised the participation in a crusade, but postponed his departure. But he was particularly interested in the Orient, also for family reasons. For example, his wife Theodora was a princess from Byzantium.

In 1211 the Emperor of the Holy Roman Empire, Otto IV, received diplomats from one of the most important allies of the crusaders in the Orient who had come under pressure, i.e. the Armenian King Leon I. He ruled over Cilicia at the Mediterranean (in modern-day Southeastern Turkey), where an Armenian polity had emerged in the 11th century, and had established alliances with the Crusaders as well as a formal union between the Armenian church and the Papacy.

Fig. 1: View from the fortress of Sis (today Kozan in Turkey), where the Austrian envoys celebrated Christmas with the Armenian King Leon on January 6, 1212 (source:

After the diplomats of Leon arrived at Otto's court, the emperor sent an embassy to the east. This also included Wilbrand von Oldenburg, capitular in Hildesheim, who became the chronicler of the trip. Also some "honorable men" of the Duke Leopold VI. from Austria belonged to this travel company. By sending his own confidants, Leopold probably also wanted to probe the terrain in the Orient in advance of a possible crusade. The legation arrived in Akkon on August 25, 1211 after several weeks of sea voyage and traveled north from there. In December they met King Leon in Tarsos. The king is said to have received the "envoys of the Duke of Austria" in a particularly honorable manner.

Fig. 2: Map with those places (marked in red) that were visited by the embassy from Austria in 1211/1212 (source: J. Preiser-Kapeller, ÖAW, 2019)

The envoys celebrated Christmas with the king at Leon's court in Sis in the highlands on January 6, 1212. The choice of the Armenian and not the Catholic date (on December 25th) may not have been too unusual for Austrian visitors, since the feast of epiphany was also celebrated in the West on January 6th. The church service of the Armenians, however, had developed differently, both linguistically and liturgically, than in the Latin West. However, the priest Wilbrand also saw no problem in celebrating Christmas with the Armenians. These celebrations lasted for eight days and included the water consecration festival, which is also important in other Eastern Churches and commemorated Christ's baptism in the Jordan. Water was sanctified by a cross and consecrated oil (myron). The believers then took this water home.

The ambassadors stayed at Leon's court for several weeks before returning home over the Mediterranean via Cyprus in the spring of 1212. In 1217, Duke Leopold actually started a crusade, which was ultimately unsuccessful militarily. After all, he was recorded as Duke "Tōstrič" in an Armenian chronicle, the first mention of Austria in this language. This was also a reverberation of the 1212 Christmas, a peaceful episode in the otherwise bloody history of the Crusades.

Fig. 3: Christmas liturgy in the Armenian Apostolic Patriarchate in Echmiadzin in Armenia today (source:

German version of this blog entry published on:

Dr. Johannes Preiser-Kapeller is a historian at the Division for Byzantine Research Department of the Institute for Medieval Research at the Austrian Academy of Sciences and conducts research on the global entanglements and environmental history of the medieval world. His lastest book Jenseits von Rom und Karl dem Großen was published in 2018 . Website:


Climate change: Flexibility allowed societies to benefit

English translation of the APA Science Press release from 13 December 2019:

People were already faced with climate change in the Middle Ages: Between 1200 and 1350 there was "the greatest climatic change in the last 1,000 years before the current warming", according to the Viennese historian Johannes Preiser-Kapeller. He has studied the consequences of this "Little Ice Age" for empires in the eastern Mediterranean and showed that flexibility allowed societies to benefit.

Preiser-Kapeller and his colleague Ekaterini Mitsiou from the Institute for Medieval Research at the Austrian Academy of Sciences (ÖAW) used historical sources and scientific data for their contribution in the anthology "The Crisis of the 14th Century" to reconstruct temperatures and rainfall. They found that the reports of contemporaries and scientific data from the analysis of tree growth rings or dripstones coincide very well. "At that time, average temperatures in some regions cooled by up to 1.5 degrees Celsius, and the frequency of drastic weather events in the reports increased accordingly," Preiser-Kapeller said in a press release.

Climate change affected regions differently: "We see increasingly long and pronounced droughts in the eastern Mediterranean from the middle of the 13th century. In the Nile Valley, too, famines occurred due to precipitation changes occurred in the source area of ​​the Nile in East Africa, leading to too high or too low  Nile floods, " said the historian. Central Asia was also getting wetter and cooler. This allowed the rodents and flees, which transmitted the plague to multiply there. The disease then spread along the trade routes to Europe in the 1340s.

An eruption of the volcano Samalas / Rinjani on the island of Lombok in what is now Indonesia in 1257 AD affected the global climate. This was also noticeable in Europe and offered an "overture" for the more sustainable transition to the "Little Ice Age" in the 13th to 14th centuries (the volcanic eruption shown took place in 1994). © Wikimedia

Effects on different societies are not uniform

The effects on different societies were not uniform. The Ottoman Empire was able to expand from 1350 onwards at the expense of Byzantium. "The Byzantine Empire was an established power and had a correspondingly large apparatus and elites to be cared for. When the plague and the climatic conditions led to a decline in population, these elites continued to try to get the same amount of taxes from a shrinking  population, " said Preiser-Kapeller to APA. This has led to unrest and in part to a greater willingness to join other powers.

"The Ottomans could benefit from this," said the historian. Whole villages changed sides "because the Ottomans had a better offer, with a lower tax burden". This relatively new state structure was not yet so heavily dependent on structures and processes that had been developed over a long period of time and "probably found it easier to adapt to the changes".

But it only took around 250 years for the high point of the "Little Ice Age" to end the boom period of the Ottoman Empire. As Preiser-Kapeller showed in a publication last year, after extreme periods of cold and drought, "the Ottomans hit what had hit the Byzantines before: the Ottoman Empire was an established superpower with an appropriate apparatus and not as flexible as before – they now got into a severe crisis," said the historian.

It is clear to Preiser-Kapeller that long-term crises triggered by climate change are changing societies. "They do it either voluntarily, by adapting, or involuntarily because of social unrest and social upheavals."

In summer 1315 crop failures and famines occurred in large parts of Europe and the Middle East. While western and central Europe were hit by unusual cold and rainfall, many Mediterranean areas suffered from extreme drought ©

Media coverage on the paper Johannes Preiser-Kapeller, Ekaterini Mitsiou (2019). The Little Ice Age and Byzantium within the Eastern Mediterranean, ca. 1200–1350: An Essay on Old Debates and New Scenarios. In Martin Bauch, Gerrit Jasper Schenk (Eds.), The Crisis of the 14th Century: Teleconnections between Environmental and Societal Change? (pp. 190–220). Berlin, Boston: De Gruyter.

Abstract: This paper discusses written historical documentation and paleoenvironmental evidence in order to explore connections between climatic and socio-economic change. It focuses thereby on the Byzantine Empire and the eastern Mediterranean more generally in the period between the collapse and “restoration” of Byzantine rule in Constantinople (1204-1261) and the beginning of Ottoman expansion in the Balkans in 1352, which roughly coincided with the outbreak of the first wave of the “Black Death” in 1347. The paper entails juxtaposing various older scenarios of “fatal” social and political developments in Byzantine history with new studies based on proxy data from regions across the Balkans and Asia Minor and comparing these events with developments in other polities of the region during the transformation from the “Medieval Climate Anomaly” to the “Little Ice Age.”

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"Silent Night" and the volcano. The climate history of a Christmas carol

The online encyclopedia Wikipedia describes "Silent Night, Holy Night" as the "world's most famous Christmas carol". Translated into more than 300 languages, it symbolizes the peace of the Christmas season for many people in all countries. The assistant pastor Joseph Franz Mohr (1792-1848), however, wrote the text of the song in the winter of 1816 in Mariapfarr in the Lungau area in Salzburg against the background of bitter need. Hunger and misery did not only affect the people in the surroundings of Mohr, but also in many regions of Europe and the world.

More than a year earlier, in April 1815, this global crisis had been triggered by the tremendous eruption of the Tambora volcano on the island of Sumbawa in present-day Indonesia. Already in the years before several volcanoes had erupted in the region (so the Awu on the Indonesian island of Sangihe Besar in 1812 or the Mayon on the Philippines in 1814). However, with a magnitude of 7 on the Volcanic Explosivity Index (VEI), the Tambora eruption reached 100 times the power of these earlier events and still ten times of the famous Krakatau eruption of 1883. From the original Tambora height of 4,200 meters, nearly 1,400 meters were blasted away, and about 150 cubic kilometers of volcanic material expelled.

Fig. 1: The location of the volcano Tambora in Indonesia and the ash deposits during the eruption in 1815 (Source:

First, the disaster hit the inhabitants of Sumbawa, but also on neighboring islands like Bali. Tens of thousands of people died from the direct effects of the eruption or later due to the devastation of their fields by volcanic ashes (which only turned out to be a blessing for agriculture years later). The eruption column of the Tambora reached a height of more than 25 kilometers into the upper layers of the atmosphere. The ejected material spread there in the following months across the entire globe and influenced the shape of the celestial phenomena, but especially the weather.

For several years one could observe unusual colors at sunsets, caused by the volcanic dust particles and immortalized by artists such as the English painter William Turner (1775-1851). However, the climatic consequences of the change in the atmosphere were fatal. 1816 turned into a "year without a summer," when unexpected cold spells and long-running rainstorms were recorded in many regions of North America and Europe, where the Napoleonic Wars had just come to an end and people had hoped for more peaceful times. These extreme events reduced or entirely destroyed the harvests of various crops. The shortages and rises in the prices of food, famine and misery affected large population groups. The states of Europe were - after years of warfare - insufficiently prepared for the catastrophe, although attempts were made to reduce the lack of food by export bans, price regulations and measures against speculators and usurers. However, the state authorities were at least as interested in containing potentially revolutionary riots and acted against the growing numbers of beggars and vagrants.

Fig. 2: Comparison of the summer temperatures of 1816 in Europe to the long-term mean 1971-2000 (source:

These dramatic events also aroused the interest of contemporary authors, such as Johann Wolfgang von Goethe (1749-1832), who as Minister in Weimar had to be officially interested in their effects, although he was especially struck by the death of his wife Christiane in June 1816. The young English writer Mary Shelley (1797-1851) stayed with her family in 1816 in particularly disaster-ridden Switzerland and was inspired by the extraordinary weather events around Lake Geneva for her 1818 published novel "Frankenstein or The Modern Prometheus". However, probably more directly than the famous poet in Weimar or the wealthy Englishwoman the pastor Joseph Franz Mohr became aware of the misery of the people, since in December 1792 he himself had been born in a poorhouse of the Archdiocese of Salzburg.

For Salzburg, which was finally added to the Austrian Empire in 1816, a commission in December of that year stated that "the prices have risen to an unprecedented level in history." The Lungau in the southeast of Salzburg, climatically not particularly favored anyway, suffered from record precipitation and extreme cold, which aggravated in the winter of 1816/1817. In this sad time Joseph Franz Mohr wrote in Mariapfarr the verses of the "Silent Night", which contrasted the misery in simple words with the message of hope of Christmas: "Jesus the Savior is here!", as it says in the last verse in the original text.

Fig. 3: Autograph of the song "Silent Night, Holy Night" by Joseph Franz Mohr, c. 1820 (source:,_heilige_Nacht#/media/Datei:Autograph_Mohr_Stille_Nacht.png)

However, the misery continued in the following year; the record winter of 1816/1817 was followed by an increased number of avalanche declines and floods. After the crop failures of the previous year, grain prices reached their peak in the spring of 1817. And even in the summer of this year, extreme weather events such as thunderstorms with heavy rain caused damage to settlements and fields. In the face of sheer distress, the authorities recorded an increase in crime in many areas in Austria and Germany; hunters in the Alpine regions noted an unprecedented number of acts of poaching.

Meanwhile, Joseph Franz Mohr was transferred in September 1817 from Mariapfarr to Oberndorf on the banks of the river Salzach near the city of Salzburg. There, too, the people who lived on the river, among other things from the salt trade, suffered under the extremes of nature, such as floods and the general decline in trade caused by the crisis. With his superior pastor Georg Heinrich Joseph Nöstler Mohr soon came into conflict. He found a friend, however, in the teacher Franz Xaver Gruber (1787-1863) from the nearby village Arnsdorf, who served in the Church of St. Nikola in Oberndorf as a cantor and organist. Gruber, too, came from the simplest of circumstances and had been born in Unterweitzberg in the Innviertel as the son of a linen weaver. This industry suffered especially from the consequences of rising prices and dwindling sales, but also from the new competition of industrial textile production from England.

Fig. 4: The crater of the volcano Tambora today and the Silent Night Chapel in Oberndorf near Salzburg during the Advent season (source:

At the turn of the year 1817/1818, Europe was in desperate desire for an end of the time of need. But only in the course of the new year, the climatic and economic effects of the Tambora eruption weakened. In 1819 food prices returned to their usual level. During this time between misery and hope Joseph Franz Mohr and Franz Xaver Gruber performed the song "Silent Night, Holy Night" in the Church of St. Nikola in Oberndorf on Christmas Eve 1818, after Gruber had composed a melody to the already two years old verses of his friend.

Mohr and Gruber, as well as their better-informed contemporaries, did not see through the connection between this time of distress and the outbreak of the Tambora, even though news of the huge eruption in Southeast Asia in the years after 1815 spread to Europe as well. Only the ascent of the volcano in 1847 by the Swiss botanist Heinrich Zollinger (1818-1859) and his team allowed more accurate conclusions about the extent of the natural event. The poet of the "Silent Night", Joseph Franz Mohr, died a year later on 4 December 1848 in Wagrain in Pongau, where he had served since 1837 as a parish vicar. At this time, the song had already begun its triumphal procession in the world and was first heard in 1840 in New York. And meanwhile there is also a translation into the Malay language, which is widespread in Indonesia: "Malam Kudus ...".



W. Behringer, Tambora and the Year without a Summer: How a Volcano Plunged the World into Crisis. Medford 2019.

M. W. K. Fischer, "Stille Nacht" entstand genau vor 190 Jahren, ORF-Science, 24.12.2006:

F. Frommelt et al. (eds.), Das Jahr ohne Sommer: Die Hungerkrise 1816/17 im mittleren Alpenraum. Innsbruck 2017.

R. Glaser, Klimageschichte Mitteleuropas. 1200 Jahre Wetter, Klima, Katastrophen. Darmstadt 2008.

S. Haeseler, Der Ausbruch des Vulkans Tambora in Indonesien im Jahr 1815 und seine weltweiten Folgen, 2016, online:

D. Krämer, „Menschen grasten nun mit dem Vieh“. Die letzte große Hungerkrise der Schweiz 1816/17. Basel 2015.

C. Oppenheimer, Eruptions that Shook the World. Cambridge 2011

M. Sigl et al., Timing and climate forcing of volcanic eruptions for the past 2,500 years, Nature 523 (2015), doi:10.1038/nature14565.

Ein Vulkanausbruch beeinflusst 1816 das Leben in Salzburg, Salzburg-Wiki:


Dr. Johannes Preiser-Kapeller is senior researcher at the Institute for Medieval Research / Division of Byzantium Research of the Austrian Academy of Sciences. His research interests include the impact of climatic and ecological changes on societies of the past.


„Stille Nacht“ und der Vulkan. Die Klimageschichte eines Weihnachtsliedes

Als das „weltweit bekannteste Weihnachtslied“ verzeichnet die Online-Enzyklopädie Wikipedia „Stille Nacht, heilige Nacht“; übersetzt in mehr als 300 Sprachen, symbolisiert es für viele Menschen in allen Ländern den Frieden der Weihnachtszeit. Den Text des Liedes dichtete der Hilfspfarrer Joseph Franz Mohr (1792-1848) jedoch im Winter 1816 in Mariapfarr im Salzburger Lungau vor dem Hintergrund bitterster Not. Hunger und Elend suchten die Menschen nicht nur in der Umgebung Mohrs, sondern in vielen Regionen Europas und der Welt heim.

Ausgelöst hatte diese globale Krise mehr als ein Jahr zuvor im April 1815 der gewaltige Ausbruch des Vulkans Tambora auf der Insel Sumbawa im heutigen Indonesien. Schon in den Jahren zuvor waren mehrere Vulkane in der Region ausgebrochen (so der Awu auf indonesischen Insel Sangihe Besar 1812 oder der Mayon auf den Philippinnen 1814). Die Eruption der Tambora erreichte aber mit einer Stärke von 7 auf dem Vulkanexplosivitätsindex (VEI) das Hundertfache der Gewalt dieser früheren Ereignisse und immer noch das Zehnfache des berühmten Ausbruchs des Krakatau 1883. Von der ursprünglichen Höhe des Tambora von 4200 m wurden fast 1400 m weggesprengt und ca. 150 Kubikkilometer an vulkanischem Material ausgestoßen.

Abb. 1: Die Lage des Vulkans Tambora in Indonesien und die Ascheniederschläge während des Ausbruchs 1815 (Quelle:

Zuerst traf die Katastrophe die Bewohner auf Sumbawa, aber auch auf benachbarten Inseln wie Bali; zehntausende Menschen starben aufgrund der direkten Auswirkungen der Eruption oder danach an Hunger wegen der Verwüstung ihrer Felder durch die Vulkanasche (die sich erst Jahre später als Segen für die Landwirtschaft erweisen sollte). Die Eruptionssäule des Tambora erreichte mit einer Höhe von mehr als 25 Kilometern aber auch die oberen Schichten der Atmosphäre; das ausgeworfene Material verbreitete sich dort in den folgenden Monaten auf dem gesamten Globus und beeinflusste die Gestalt der Himmelserscheinungen, insbesondere aber das Witterungsgeschehen.

Noch mehrere Jahre konnte man ungewöhnliche Farben bei Sonnenuntergängen beobachten, die durch die vulkanischen Staubteilchen hervorgerufen und durch Künstler wie den englischen Maler William Turner (1775-1851) verewigt wurden. Fatal waren jedoch die klimatischen Folgen der Veränderung der Atmosphäre; 1816 wurde zu einem „Jahr ohne Sommer“, in dem man unerwartete Kälteeinbrüche und langanhaltende Dauerregen in vielen Regionen Nordamerikas und Europas, wo man gerade die Napoleonischen Kriege hinter sich gebracht und auf friedlichere Zeiten gehofft hatte, verzeichnete. Diese Extremereignisse verminderten die Ernten verschiedener Feldfrüchte oder vernichteten sie zur Gänze; Mangel und Verteuerung der Lebensmittel, Hungersnot und Verelendung weiter Bevölkerungsgruppen waren die Folge. Die Staaten Europas waren – nach Jahren der Kriegsführung – nur ungenügend auf die Katastrophe vorbereitet; zwar versuchte man durch Ausfuhrverbote, Preisregelungen und Maßnahmen gegen Spekulanten und Wucherer den Mangel an Nahrung zu mindern. Jedoch waren die staatlichen Autoritäten mindestens ebenso an der Eindämmung potentiell revolutionärer Unruhen interessiert und gingen gegen die wachsende Zahl der Bettler und Landstreicher vor.

Abb. 2: Vergleich der Sommertemperaturen von 1816 in Europa zum langjährigen Mittel 1971–2000 (Quelle:

Diese dramatischen Ereignisse erweckten auch das Interesse schreibender Zeitgenossen, wie Johann Wolfgang von Goethes (1749-1832), der sich als Minister in Weimar von Amts wegen für ihre Auswirkungen interessieren musste, wiewohl ihn vor allem der Tod seiner Frau Christiane im Juni 1816 traf. Die junge englische Schriftstellerin Mary Shelley (1797-1851) hielt sich zusammen mit ihrer Familie im Jahr 1816 in der besonders von der Katastrophe heimgesuchten Schweiz auf und ließ sich von den außergewöhnlichen Wetterereignissen um den Genfer See für ihren 1818 veröffentlichten Roman „Frankenstein or The Modern Prometheus“ inspirieren. Wohl noch unmittelbarer als der berühmte Dichter in Weimar oder die wohlhabende Engländerin nahm aber wohl der selbst im Dezember 1792 im Armenhaus der Erzdiözese in Salzburg geborene Pfarrer Joseph Franz Mohr das Elend der Menschen war.

Für Salzburg, das erst im Jahr 1816 endgültig dem Kaiserreich Österreich zugeschlagen wurde, befand eine Kommission im Dezember dieses Jahres, das „die Teuerung (…) bis zu einem in der Geschichte (…) beispiellosen Grade gestiegen ist.“ Der Lungau im Südosten Salzburgs, klimatisch ohnehin nicht besonders begünstigt, litt besonders unter Rekordniederschlägen und Extremkälte, die sich im Winter 1816/1817 noch verschärfte. In dieser tristen Zeit verfasste Joseph Franz Mohr nun in Mariapfarr die Verse der „Stillen Nacht“, die dem Elend in einfachen Worten die Hoffnungsbotschaft des Weihnachtsfestes gegenüberstellten: „Jesus der Retter ist da!“, wie es in der letzten Strophe im Originaltext heißt.

Abb. 3: Autograph des Liedes „Stille Nacht, Heilige Nacht“ von Joseph Franz Mohr, um 1820 (Quelle:,_heilige_Nacht#/media/Datei:Autograph_Mohr_Stille_Nacht.png)

Die Not setzte sich jedoch im folgenden Jahr fort; dem Rekordwinter 1816/1817 folgte eine vermehrte Zahl an Lawinenniedergängen und Überschwemmungen. Nach den Mißernten des Vorjahres erreichten die Getreidepreise im Frühjahr 1817 ihren Höhepunkt. Und auch im Sommer dieses Jahres verursachten extreme Witterungsereignisse wie Gewitterstürme mit Starkregen Schäden an Siedlungen und Äckern. Angesichts der schieren Not verzeichneten die Behörden in vielen Gebieten in Österreich und Deutschland ein Ansteigen der Kriminalität; Jäger in den alpinen Regionen vermerkten eine noch nicht dagewesene Zahl an Akten der Wilderei.

Währenddessen wurde Joseph Franz Mohr im September 1817 von Mariapfarr nach Oberndorf am Ufer der Salzach nahe der Stadt Salzburg versetzt; auch dort litten die Menschen, die unter anderem vom Salzhandel auf dem Fluss lebten, unter den Extremen der Natur wie Überschwemmungen und dem durch die Krise verursachten allgemeinen Rückgang des Handelsverkehrs. Mit seinem vorgesetzten Pfarrer Georg Heinrich Joseph Nöstler geriet Mohr bald in Konflikt, fand aber einen Freund im Lehrer Franz Xaver Gruber (1787-1863) aus der nahen Ortschaft Arnsdorf, der in der Schifferkirche St. Nikola in Oberndorf als Kantor und Organist diente. Auch Gruber stammte aus einfachsten Verhältnissen und war in Unterweitzberg im Innviertel als Sohn eines Leinenwebers geboren worden; gerade dieses Gewerbe litt besonders unter den Folgen der Teuerung und des schwindenden Absatzes, aber auch der neuen Konkurrenz der industriellen Textilherstellung aus England.

Abb. 4: Der Krater des Vulkans Tambora heute und die die Stille-Nacht-Kapelle in Oberndorf bei Salzburg zur Adventzeit (Quelle:

Zum Jahreswechsel 1817/1818 ersehnte man in Europa ein Ende der Not; doch erst im Laufe des neuen Jahres schwächten sich die klimatischen und ökonomischen Auswirkungen der Tambora-Eruption ab. 1819 kehrten die Preise für Nahrungsmittel auf ihr gewohntes Maß zurück. In dieser Zeit zwischen Elend und Hoffnung führten Joseph Franz Mohr und Franz Xaver Gruber am Heiligabend 1818 das Lied „Stille Nacht, Heilige Nacht“ in der Kirche St. Nikola in Oberndorf erstmals auf, nachdem Gruber eine Melodie zu den schon zwei Jahre alten Versen seines Freundes komponiert hatte.

Den Zusammenhang der erlittenen Notzeit mit dem Ausbruch des Tambora durchschauten Mohr und Gruber, aber auch ihre besser informierten Zeitgenossen nicht, obwohl sich die Nachricht über die gewaltige Eruption in Südostasien in den Jahren nach 1815 auch bis Europa verbreitete. Erst die Besteigung des Vulkans im Jahr 1847 durch den Schweizer Botaniker Heinrich Zollinger (1818-1859) und sein Team ließ genauere Schlüsse auf das Ausmaß des Naturereignisses zu. Der Dichter der „Stillen Nacht“, Joseph Franz Mohr, verstarb ein Jahr später am 4. Dezember 1848 in Wagrain im Pongau, wo er seit 1837 als Pfarrvikar diente. Zu diesem Zeitpunkt hatte das Lied schon seinen Siegeszug in alle Welt angetreten und war bereits 1840 erstmals in New York erklungen. Und mittlerweile existiert auch eine Übersetzung in der in Indonesien weitverbreiteten malaiischen Sprache: „Malam Kudus…“.



W. Behringer, Tambora und das Jahr ohne Sommer. Wie ein Vulkan die Welt in die Krise stürzte. München 2015.

M. W. K. Fischer, "Stille Nacht" entstand genau vor 190 Jahren, ORF-Science, 24.12.2006:

R. Glaser, Klimageschichte Mitteleuropas. 1200 Jahre Wetter, Klima, Katastrophen. Darmstadt 2008.

S. Haeseler, Der Ausbruch des Vulkans Tambora in Indonesien im Jahr 1815 und seine weltweiten Folgen, 2016, online:

D. Krämer, „Menschen grasten nun mit dem Vieh“. Die letzte große Hungerkrise der Schweiz 1816/17. Basel 2015.

C. Oppenheimer, Eruptions that Shook the World. Cambridge 2011

M. Sigl u. a., Timing and climate forcing of volcanic eruptions for the past 2,500 years, Nature 523 (2015), doi:10.1038/nature14565.

Ein Vulkanausbruch beeinflusst 1816 das Leben in Salzburg, Salzburg-Wiki:

Dr. Johannes Preiser-Kapeller ist wissenschaftlicher Mitarbeiter am Institut für Mittelalterforschung/Abteilung Byzanzforschung der Österreichischen Akademie der Wissenschaften. Zu seinen Forschungsgebieten gehört die Auswirkung klimatischer und ökologischer Veränderungen auf Gesellschaften der Vergangenheit.


CSI Konstantinopel: Verbrechen und Strafe im mittelalterlichen Byzanz


von Ekaterini Mitsiou (Univ. Wien) & Johannes Preiser-Kapeller (ÖAW)

Es war wohl eine der ungewöhnlichsten Observierungsaktionen der Kriminalgeschichte, die sich in einer Nacht des Jahres 1361 vor dem Hodegon-Kloster nahe der Hagia Sophia in Konstantinopel abspielte. Denn dort lag Patriarch Kallistos I., der oberste Bischof der Stadt und des ganzen Byzantinischen Reiches, selbst mit seinen Kirchenbeamten, die sonst üblicherweise alleine derartige Ermittlungen unternahmen, auf der Lauer, um einem furchtbaren Verdacht auf den Grund zu gehen: der Abt des berühmten Klosters, Ananias, sollte angeblich jede Nacht in seiner Mönchszelle Besuch von einer amtsbekannten Prostituierten erhalten. Und so "unterzog unsere Bescheidenheit (wie sich der Patriarch selbst im betreffenden Dokument bezeichnete) die Sache einer Untersuchung, wie es notwendig war" und observierte selbst das Kloster. Tatsächlich ging der sündige Abt den Ermittlern ins Netz und wurde in flagranti ertappt (PRK III, Nr. 239 und 265). Man enthob ihn des Amtes und der detektivisch tätige Patriarch hatte einen ganz Konstantinopel erschütternden Skandal beendet.

Die byzantinische Hauptstadt Konstantinopel war mit mehr als 100 000 Einwohnern eine der größten Städte des mittelalterlichen Europas. Dementsprechend kam es Tag für Tag zu Verbrechen, die von staatlichen und kirchlichen Stellen geahndet wurden. Wir finden in unseren Quellen eine ganze Reihe von Delikten von Betrug, Diebstahl und Raub über Vertragsbruch, Urkundenfälschung, Münzmanipulationen und Nichtbezahlung von Schulden bis hin zu Vergewaltigung, Brandstiftung, Totschlag und Mord. Staat und Kirche ahndeten auch Verfehlungen wie Ehebruch und unrechtmäßige Eheschließungen (wenn etwa die Ehepartner nicht das vorgeschriebene Mindestalter besaßen), Homosexualität oder das Anhängen an theologische Irrlehren und die Anwendung von Zauberei.

Zuständig für die Aufrechterhaltung von Recht und Ordnung in Konstantinopel war ursprünglich der Eparchos, der vom Kaiser eingesetzte Gouverneur der Stadt. Neben diversen Beamten unterstand dem Eparchos eine spezielle Polizeitruppe, die Stratiotai. Aber auch die Truppen der kaiserlichen Palastgarde konnten zur Herstellung von Ruhe und Ordnung herangezogen werden. Eine besondere Aufgabe des Eparchos war die Aufsicht über die Gewerbetreibenden und Händler der Stadt, deren Tätigkeit genau reglementiert war.


Abb. 1: Konstantinopel im Mittelalter (

Die Byzantiner verstanden sich als Fortsetzer der Tradition des Römischen Reiches; dementsprechend besaßen sie auch ein ausgefeiltes System der Rechtsprechung; es existierte ein Instanzenzug von den Provinzrichtern bis zur Hauptstadt Konstantinopel. Dort war das höchste Gericht der kaiserliche Gerichtshof, der beim Hippodrom angesiedelt war. In der Regel wurden diese Gerichte nur tätig, wenn ein Ankläger auftrat; dieser musste eine schriftliche Anklage einbringen und bestimmte Voraussetzungen, wie z. B. Unbescholtenheit erfüllen. Beim Ankläger lag auch die Beweislast; konnten seine Anschuldigungen nicht bewiesen werden, dann sollte er gemäß dem Prinzip der (griech.) tautopatheia jene Strafe erleiden, die sonst der Angeklagte erlitten hätte.

Die weltlichen Gerichte verloren in Konstantinopel allerdings im späten Mittelalter an Ansehen und galten als korrupt. Kaiser Andronikos III. Palaiologos setzte deshalb im Jahr 1334 vier Katholikoi Kritai als allgemeine Richter ein, die über jedermann in gleicher Weise richten sollten. Schon drei Jahre später  mussten allerdings drei dieser vier Richter selbst wegen Bestechlichkeit abgesetzt werden. Es ist deshalb nicht verwunderlich, dass mehr und mehr Menschen sich an eine in ihren Augen vertrauenswürdigere Institution wandten: die Kirche.

Abb. 2: Das Stadtzentrum Konstantinopel mit dem Hippodrom, Sitz der
kaiserlichen Gerichte (Rekonstruktion von Antoine Helbert)

Mit der Anerkennung des Christentums durch den römischen Staat im 4. Jh. erhielt die Kirche das Privileg, selbst gemäß ihren Vorschriften über ihre Geistlichen Recht zu sprechen. Auch der Kirche am Herzen liegende Bereiche wie das Eherecht wurden vor ihren Gerichten verhandelt. Mit dem erwähnten Verfall der weltlichen Rechtsprechung gelangten aber auch andere Fälle wie Erbstreitigkeiten immer mehr vor die Gerichte der Kirche. Diese Gerichte bestanden in der Regel auseiner Versammlung des Bischofs und hoher Kleriker bzw. in den weiteren Instanzen aus den Bischöfen einer Provinz und in Konstantinopel aus dem Patriarchen und den in der Hauptstadt anwesenden leitenden Bischöfen (Metropoliten) der einzelnen Provinzen. Für die Entscheidungen dieses als Synodos endemusa bezeichneten höchsten kirchlichen Gerichts des Byzantinischen Reiches besitzen wir aus dem 14. Jh. eine einzigartige Quelle: das sogenannte Patriarchatsregister vonKonstantinopel (kurz: PRK). In zwei Handschriftencodices wurden die Sitzungen und Entscheidungen der Synode aus der Zeit von 1315 bis 1402 protokolliert und kopiert. Im 16. Jh. gelangten die beiden Codices durch einen habsburgischen Gesandten aus Konstantinopel nach Wien und liegen heute in der Österreichischen Nationalbibliothek. An der Abteilung Byzanzforschung des Instituts für Mittelalterforschung der Österreichischen Akademie der Wissenschaften werdendiesen viele hundert Texte seit mehreren Jahren neu herausgegeben, ins Deutsche übersetzt und analysiert. Diese Dokumente bieten einen einzigartigen Einblick in den byzantinischen Alltag, das Verhältnis von Verbrechen und Strafe und die Arbeit des kirchlichen Gerichts.

Abb. 3: Kaiser Johannes VI. Kantakuzenos
(reg. 1341-1354) innerhalb der Versammlung der Bischöfe (= Synode) in
Konstantinopel (Bibliothèque Nationale de France, Paris, Ms. grec 1242)

Wie wurden also Verbrecher nun im mittelalterlichen Konstantinopel überführt, verurteilt und bestraft? Wie bereits erwähnt, musste normalerweise ein Ankläger auftreten, damit überhaupt ein Verbrechen vor Gericht behandelt wurde. Der Patriarch beauftragte aber verschiedene seiner Kirchenbeamten mit der Aufsicht über die Kleriker Konstantinopels und besondere Angelegenheiten wie das Eherecht oder Magie und Zauberei. Diese Beamten sollten von Amts wegen als Ankläger auftreten, wenn ihnen ein Vergehen bekannt wurde. Da sie als Ankläger dann die entsprechenden Beweise vorlegen mussten, fungierten sie auch als eine Art von Ermittlungsbeamten. Nach mehreren Fällen von Zauberei setzte etwa Patriarch Johannes XIV. Kalekas im Jahr 1339 eine Sonderkommission ein, die gezielt Anbieter magischer Praktiken aufspüren sollte. In der entsprechenden Verlautbarung an die Bevölkerung von Konstantinopel heißt es (PRK II, Nr. 119): "Deswegen nämlich (...) haben wir Kirchenbeamte mit der Aufgabe betraut, herumzugehen und in allen Vierteln dieser Kaiserstadt genau zu ermitteln, ob sich kein Wolf, im Schafspelz gehüllt, in der Herde verborgen hält (...) und sich erfreut an Magie, Zauberei und den übrigen Werken des Teufels. Denen also, die damit betraut sind, diese (Verbrecher) zu ermitteln, sollt auch Ihr dabei behilflich sein, und wenn Ihr etwa derartige kennt und deren Anhänger, dann sollt Ihr sie zur
Anzeige bringen

Abb. 4: Blatt mit magischen Symbolen aus einer griechischen Handschrift
der nachbyzantinischen Zeit

Deutlich wird in diesem Text die Bedeutung der Mithilfe durch die Bevölkerung bei der Aufklärung von Verbrechen. Denn als besonders wertvolle Beweise für eine Anklage galten mündliche und schriftliche Aussagen von glaubwürdigen Zeugen. Über ihre Zulassung entschied der Richter, manche wenig angesehene Gesellschafts- und Berufsgruppen wie Andersgläubige oder Schausteller schieden von vornherein als Zeugen aus (so heißt es etwa in der Rechtssammlung des "Hexabiblos" des Konstantinos Harmenopulos aus der Zeit um 1345). In vielen Urkunden im Patriarchatsregister finden wir Zeugenaussagen wortwörtlich mitprotokolliert. Mit Hilfe von Augenzeugen konnten z. B. im Dezember 1315 zwei Mönche überführt werden, die wertvolle liturgische Gewänder gestohlen hatten, welche dann im Rahmen einer
Hausdurchsuchung bei ihnen gefunden wurden (PRK I, Nr. 19). Bei falscher Zeugenaussage drohte vor dem kirchlichen Gericht die Exkommunikation, die für einen Kleriker den Verlust seiner Stellung und seines Lebensunterhalts bedeutete, aber auch für einen Laien eine schwerwiegende Beeinträchtigung seiner öffentlichen Stellung mit sich brachte.

Konnten Zeugen nicht persönlich vor Gericht erscheinen oder mussten erst gefunden werden, so war es üblich, Beamte zu ihrer Auffindung und Einvernahme sowie zur Protokollierung der Aussagen zu entsenden (vgl. PRK I, Nr. 31). Ausführlichere Ermittlungen in weiter entfernten Gegenden konnten an hohe Kleriker delegiert werden: als der Metropolit von Ephesos in der heutigen Türkei 1343 den benachbarten Metropoliten von Pyrgion, beschuldigte, dass durch dessen Schuld ein Christ vom lokalen türkischen Emir hingerichtet worden sei (PRK II, Nr. 144), wurde ein weiterer benachbarter Metropolit mit einer Untersuchung vor Ort beauftragt und ermittelte folgendes: "Der Bericht über die örtliche Untersuchung ergab, dass sich nach langer, genauer Untersuchung erwies, die (...) Beschuldigungen (...) seien gegen alle Wahrheit geäußert worden. Die Person, die angeblich zufolge der (Schuld) des (Metropoliten) von Pyrgion gehängt und geschunden wurde (...) und auf diese Art ihr Leben lassen musste, wurde weder gehängt noch geschunden, sondern nur an den Füßen gebunden, erkrankte danach an einem natürlichen Leiden und starb nach geraumer Zeit."

Abb. 5: Eintrag in das Register des Patriarchats von Konstantinopel, 14.
Jh. (Handschrift heute in der Österreichischen Nationalbibliothek)

Auch andere Quellen deuten auf ausführlichere Ermittlungen hin, die notwendig waren, um einen Übeltäter zu überführen: wollte man etwa jemandem die Manipulationen von Münzen, oder Handelsgewichten nachweisen, dann musste das corpus delicti eingehender untersucht werden. Endete eine tätliche Auseinandersetzung mit dem Tod eines der Kontrahenten, so schrieb das bereits erwähnte Rechtsbuch des Harmenopulos im 14. Jh. vor, dass etwaige als Waffen eingesetzte Objekte für spätere Untersuchungen aufbewahrt werden sollten (Hexabiblos VI, 6, 9). Auch mancher Mordfall erforderte nicht geringen Spürsinn; in den Vorschriften für den Stadteparchen wird auf Seifenhersteller hingewiesen, die bestimmte Chemikalien verkauften, mit denen jemand vergiftet werden konnte. Wurde einem Seifenproduzenten derartiges nachgewiesen, dann sollte er wie ein Mörder mit dem Tode bestraft werden. Auch die byzantinische Medizin als Erbin der antiken Heilkunst kannte viele Substanzen pflanzlichen, tierischen oder mineralischen Ursprungs, die sowohl als Heilmittel als auch als Gift eingesetzt werden konnten; eine Schrift des Arztes Nikolaos Myrepsos aus dem 13. Jh. umfasst mehr als 2600 solcher Rezepte. Schwieriger als die Herstellung war allerdings der Nachweis solcher Gifte - und blieb es bis ins 20. Jh.

In diesen und anderen Fällen griff man auch im mittelalterlichen Konstantinopel auf Sachverständige zurück; sie begegnen uns etwa bei Ermittlungen wegen Urkundenfälschung: so wird von kundigen Männern 1315 vor dem Synodalgericht ein angeblicher Nutzungsvertrag über ein strittiges Grundstück aufgrund verschiedener Merkmale als Fälschung entlarvt, die sogar einem bereits gerichtsbekannten Notar, der wegen ähnlicher Fälle seines Amtes enthoben worden war, zugewiesen werden kann (PRK I, Nr. 23). Ging es um Schäden an Leib und Leben, kamen Ärzte und anderes medizinisch geschultes Personal zum Einsatz; im Fall des Missbrauchs eines noch minderjährigen Mädchens durch ihren Bräutigam (vgl. PRK I, Nr. 89) wurde von der Synode "eine Hebamme beigezogen, die sie untersuchte, wie es in derartigen Fällen üblich ist", wie es im Text des Protokolls heißt. Auch die Untersuchung und Obduktion von Leichen durch Ärzte ist in byzantinischen Quellen belegt, allerdings nicht zur Klärung von Verbrechen. Manchmal wurden Angehörige der medizinischen Berufe selbst zu Tätern: der Arzt Syropulos, der auch wegen Zauberei angeklagt wurde, gab 1370 vor der Synode zu, einen Trank verkauft zu haben, der die Leibesfrucht abtreiben sollten; dies war in Byzanz strafbar (PRK IV).

Abb. 6: Medizinische Instrumente aus byzantinischer Zeit

War ein Übeltäter eines Verbrechens überführt, verhängte das Gericht die in den gesetzlichen Bestimmungen vorgesehene Strafe, im Fall des kirchlichen Gerichts vor allem den zeitweiligen oder dauerhaften Ausschluss aus der kirchlichen Gemeinschaft, bei Klerikern auch die Degradierung oder Amtsenthebung. In manchen Fällen zeigte sich die Synode sehr gnädig: die stadtbekannte, reuige Zauberin Amarantina etwa durfte sich in ein Kloster zurückziehen, während ihr zur selben Zeit in Westeuropa wohl der Scheiterhaufen gedroht hätte (PRK III, Nr, 180 und 185). Im entsprechenden Dokument heißt es dazu: "(Gott) will nämlich nicht den Tod des Sünders, sondern seine Umkehr und sein Leben, da es auch keine Sünde gibt, die über die Güte Gottes siegt."

Die staatlichen Gerichte verhängten aber gleichzeitig oft viel härtere Strafen; sie reichten von der Aberkennung der Ehre und öffentlicher Demütigung über Geldbußen, Enteignung der Güter und Verbannung bis hin zur Zwangsarbeit und einer ganzen Reihe von Körperstrafen, von der Prügelstrafe über die Verstümmelung (Abschneiden der Hand oder Nase) und Blendung bis hin zur Todesstrafe, etwa durch Enthauptung, Erhängen oder Verbrennung. Auch die Folter fand zur "Wahrheitsfindung" durchaus Einsatz. Ziel war die "gerechte Bestrafung der Übeltäter und die Abschreckung derjenigen, die zu Verfehlungen neigen", wie es im kaiserlichen Gesetzbuch der Ekloga (8. Jh.) heißt. Positiver wird aber der Zweck von Verbrechensbekämpfung und Rechtsprechung in einem anderen Kaisergesetz formuliert: "dass das Menschengeschlecht sein Zusammenleben harmonisch gestalte und nicht der eine den andern gewaltsam unterdrücke" (Eparchenbuch).

Abb. 7: Hinrichtung durch das Schwert (byzantinische Handschrift des 12.

Link: (Projekt zum Patriarchatsregister von Konstantinopel an der Österreichischen Akademie der Wissenschaften; Projektleiter: Doz. Dr. Christian Gastgeber)